Årets produkt 2018

Årets produkt 2018

Det gleder meg å atter en gang kunne si at selv etter mer enn 25 år som hifi-skribent, finner jeg fortsatt komponenter som får hjertet til å slå litt ekstra. Jeg har, i år som i fjor, valgt meg tre nominerte…

P1040261

iFi iCan hodetelefonforsterker. Med sine drøye 20 tusenlapper, er det soleklart high-end segmentet det siktes på med denne rørbaserte hodetelefonforsterkeren. Nå er den også en strålende forforsterker, og den kan benyttes på flere måter, også uten rør på utgangene, om så ønskes. Den låter nydelig, uansett om du velger det ene eller det andre oppsettet, dessuten er den diskret i vekt og størrelse, og passer dermed inn i de fleste møblerte hjem uten å stikke seg for mye ut. En storveis musikkformidler både med og uten hodetelefoner!

P1040277

Klipsch RF7 Mk III. Ja, til tross for at jeg er i full fart gjennom femtiårene, er jeg fortsatt barnslig, og dermed glad i uttrykket og dynamikken fra Klipsch. RF7 har med Mk III blitt noe mer sivilisert, men også betydelig lettere å integrere både i rom og system. Joda, de er fortsatt brutale, eksplosive, lekne, kjempedigre og ekspressive, som nevnt et utall ganger; livet er og blir for kort for kjedelig hifi, og RF7 Mk III er alt annet!

P1040364

Aura Fidelity Alpha RIAA Mk. 2. Utgangspunktet her er et godt RIAA-trinn for moving magnet, toppet av en helt unik løsning for step-up av moving coil-signalet. Til sammen fører det til et svært stille, dynamisk og levende RIAA-trinn for gode moving coil pick-up’er, samtidig som det er et godt, transientvillig moving magnet trinn. Med den prisen som forlanges, og den innovative løsningen for moving coil, er dette et spennende utgangspunkt for god LP-lyd.

Så hva velger man? Jeg ville med glede hevdet av hver og en av de ovennevnte produktene fortjener betegnelsen “årets produkt 2018”. Jeg skulle gjerne også tatt med Audio Note P2 SE Signature i betraktningen, men på bakgrunn av at den kom på markedet for gode 6 år siden, har jeg valgt å holde denne utenfor. Jeg liker nyvinninger, jeg liker dynamikk, jeg liker liv og moro. Fortsatt kunne alle de tre ovennevnte passe, kanskje ikke så overraskende, ettersom det er jeg selv som bestemmer hvilke produkter som skal bli med til finalen. Men jeg har tatt et valg, litt av sjåvinisme, litt grunnet innovasjon, litt grunnet ønsket om å fremme underdogen. Ergo vinner Aura Fidelity’s lekne RIAA-trinn den ekstremt høythengende tittelen “Årets Produkt” i Rognliens Auido-Blogg!

 

Glødende kjærlighet

Glødende kjærlighet

NOTE: English translation below

Dette er med god margin den test jeg har benyttet lengst tid på i løpet av mine gode 25 år som hifi-skribent. For det er mer enn 6 vidunderlige år siden Audio Note P2 SE Signature flyttet inn i Casa Rognlien!

P1040372

Denne omtalen behøver en del bakgrunnsinformasjon, slik at leseren kan sette uttalelsene inn i et litt bredere perspektiv, for det å benytte laveffekts rørforsterkere er ikke nødvendigvis alles største hifi-glede. Dessuten er Audio Note i seg selv et tema godt egnet til fordypning, de leverer noen av de mer eksotiske, og, i hvert fall av de aller dyreste produktene vi kan finne på markedet. Erkebritiske, men med dansk opphav, ettersom Audio Note er ektefødt brainchild av Kong Peter den store Qvortrup, mens konstruksjonene ivaretas på genialt vis av Andy Grove og hans team. En ting er at det har avstedkommet en del helt avsindig dyre, tunge og digre produkter, men heldigvis finnes også opptil flere nesten betalbare produkter lengre ned i sortimentet. Jeg kommer tilbake til Audio Note’s fokus og dedikasjon i kommende artikler på denne bloggen, så jeg tenker å slippe akkurat det temaet her, og heller snakke mer om effektforsterkeren P2 SE Signature.

P1040382

P2 finnes i tre utgaver, la meg her skyte inn at akkurat den typen tankegang har stor påvirkning på Audio Note’ produktutvalg, så å si alle produktene finnes jo i et urovekkende antall varianter, lett å gå seg litt vill i. Men P2, altså. Grunnutgaven er en 2 x 20 Watt push-pull forsterker med 6L6 utgangsrør, og ECC 83 driverrør, det eneste som gjør den litt spesiell er at den har en volumkontroll på inngangen, for å tilpasses forforsterkerens utgangssignal. Jeg misliker den løsningen, og den går igjen på de fleste Audio Note effekttrinn. På min sviktet dessuten volumpotmeteret i løpet av første driftsår, jeg koblet det bort, og erstattet det med gode metallfilmmotstander. Dette ga et tydelig løft i presisjon og tydelighet, jeg ser kort sagt ikke poenget med denne løsningen. Et klart løft i sortimentet kommer med P2 SE, dette er i grunn en ganske annerledes forsterker enn grunnmodellen, og, som navnet antyder, er dette en Single Ended variant, nå med en litt endret rørkombinasjon og bedre komponentkvalitet. Effekten går noe ned, men det oppleves i grunn motsatt, gitt at den får en høyttaler med jevn og relativt høy impedans å spille på. Så kommer Signature-versjonen, dagens testobjekt, og her har Audio Note tatt enda et par svært viktige steg. Enda bedre komponentkvalitet, og sist, men langt fra minst, AN’s egne I-HiB utgangstrafoer. Disse er noen underverk over temaet transformatorer, og de bidrar sterkt til at Signature-forsterkeren spiller langt utenfor sin liga. Forsterkeren yter ca. 18 Watt pr. kanal, og veier inn med gode 20 kilo. Den ser ikke så dyr ut, men den spiller dyrt. Veldig dyrt.

P1040380

Ettersom jeg er i den heldige posisjon at mitt hjem er rene transittstasjonen for god hifi, og jeg blir oppfordret til å teste en masse flotte produkter, har Audio Note P2 SE fått lov å prøve seg i lag med masse både billig og dyrt utstyr, så jeg kan vel uten blygsel hevde at jeg kjenner denne forsterkeren ut og inn. Jeg kjenner dens styrker (det er mange) og svakheter (det er få), og begrensninger. Den har fått drive både lett og tung last, og den har blitt drevet av alle mulige forforsterkerløsninger, fra Audio Note’s egen M6 helt ned til billige DAC-volumkontroller, og den har ikke skuffet meg en eneste gang. Ikke én. Den har rundspilt de aller fleste forsterkerne jeg har hatt i hus i alle år jeg har eid den, og akkurat det er ingen liten bragd, bare for å ha det helt klart. OK, noen av forsterkerne har hatt betydelig større ressurser på strømforsyning og effektsiden, dette har gjort dem klart mer fleksible. Men gitt at vi setter opp enkel last av høy kvalitet, har Audio Note P2 SE Signature stort sett levert musikalske opplevelser som feier de aller, aller fleste av banen. Og her må vi i gang å diskutere begrepet “musikalske opplevelser”.

P1040381

Audio Note leverer i mine ører magi, helt fra innstegsmodellene i Zero-serien og opp i stratosfæren, men magi, kontroll og klangstruktur blir bare bedre og bedre jo lenger opp i kjeden man kommer. Men det finnes heldigvis enkelte modeller som ser ut til å ta snarveien, og levere utrolige ting, så lenge vi lar dem jobbe innenfor sin komfortsone. Forrige utgave OTO SE. Høyttalerne AX Two. Meishu. Samt dagens omtalte produkt P2 SE Signature. Og sikkert diverse andre jeg ikke har hørt. Dette betyr at de sender lytteren til stedet og timen der opptaket ble innspilt. Som en tidsmaskin flytter de bevisstheten og tilstedeværelsen inn i lytterommet, trekker lytteren inn i musikken, omslutter lytteren med en annen tid og et annet sted, sprer nytelse, glede og utvider den menneskelige bevisshet. Som et dop, som psykedelia. Og det er uten bivirkninger, om vi holder de økonomiske aspekter utenfor. Og dette er hva jeg ønsker å beskrive i denne omtalen av Audio Note P2 SE Signature. OK, så var Spec RSA F33EX på besøk her for et par år siden, og den kom drassende på en prislapp nærmere 200 000,- oljekroner, og den kunne faktisk gjøre det samme som dagens testobjekt. Mens dens lillesøster, Spec M3EX, som i dag er i mitt eie, kommer med halv pris, men ikke med den samme magi. AN P2 SE Signature spiller i de aller, aller fleste tilfeller med mer innlevelse, åpenhet, liv, tilstedeværelse og nærhet enn min flotte Spec-forsterker. Det hører selvsagt med til historien at sistnevnte er en integrert forsterker bygget med japansk, evigvarende kvalitet, men dog.

P1040377

Så hvor har Audio Note spart på kronene med P2 SE Signature? Svaret på det er i grunn ganske enkelt; strømforsyning. Der spares både plass og kostnader. Den er enkel og funksjonell, men ikke mer. Ingen rør i likeretting eller glatting, dette er en relativt grunnleggende Audio Note-løsning. Så er det rørene, selvsagt, 6L6 og 5881 er masseproduksjon, moderat store rør, moderat pris, moderat effekt. Jeg har underveis berevet litt “tube-rolling”, i dag sitter en komplett Tung-Sol rørpakke i forsterkeren, på denne siden av høggdyre NOS-rør, er dette er solid og godt valg.

Begrensningene jeg har nevnt her over, er selvsagt helt i sin orden, noe skal man tross alt få igjen for å mangedoble prisen oppover i hierarkiet, via P4 og Jinro. Til Ongaku. Rørforsterkernes gudeskikkelse og overhode. Ongaku betyr musikk. Da er du ved målet. Men sannheten er at allerede ved P2 har man fanget deler av Ongaku’ens sjel, og selv om den fremstår som mindre foredlet, så er den der, og stikker sitt hode fram i små, magiske øyeblikk. Og akkurat disse øyeblikkene beriker livet, gir øyeblikk av tro og håp. Og glødende kjærlighet. Det er vel på sin plass å nevne her at jeg har både eid og testet en god del forskjellig Audio Note-utstyr opp gjennom årene, samt besøkt fabrikk og eier ved flere anledninger. Og joda, Audio Note leverer i min verden de aller beste formidlere av hermetisk musikk, mine personlige favoritter. Så har vi de subjektive kriterier på det rene.

P1040375

Så kommer vi til musikken, da. Hele ideen, egentlig. Store deler av tiden benytter jeg nå APL DAC som volumkontroll, men i husholdningen finnes også en svært vellydende Trafomatic Reference One forforsterker, denne ligger omtrentlig på nivå med Audio Note M3, og er som sådan godt tilpasset nivået på P2, om vi har behov for en ren rørlinje. I tillegg har jeg som nevnt benyttet en lang, lang rekke utstyr i kombinasjon med P2 SE Signature, og P2 har vist seg svært så tilpasningsdyktig, samt som en lettvin samarbeidspartner. Høyttalerne har strakt seg vidt og bredt, fra små billige hyllehøyttalere, via avanserte stativhøyttalere med fantastiske elementer, små, vellydende gulvstående som Spendor og Kudos, via et par utgaver av Doxa 8.2 opp til Marten og et par digre Aurum. Og en masse annet derimellom. P2-forsterkeren sier av og til i fra at det er litt for tungt, da begynner det med en myk og noe utflytende bass, men den har hittil ikke kollapset på noen som helst måte. Nå kan det ha noe med min økende alder å gjøre; jeg benytter ikke Klipsch på flatt jern mer, det blir mindre heavy og mer jazz, jeg lytter mer på musikkens sjel, enn å jakte enøyd etter raseri og desperasjon. Ikke hører jeg så bra mer, heller (no thanks to Klipsch!), men jeg setter fortsatt stor pris på emosjonsformidling i musikken, enten det nå er fortvilelse, raseri, melankoli eller livsglede, og produktene jeg benytter, speiler selvsagt disse kriterier. Det er jo her Audio Note eksellerer. De er mestre i hamskifter. Fra den snille barnehagetanta til Eddie the Head. Det skjer sømløst, og det skjer plutselig. Og akkurat den egenskapen er vel noe alle egentlig leter etter. Evnen til å gjengi det som ligger på skiva, i stedet for å gjengi det hifiprodusenten mener burde ha ligget der.

Så over til musikkeksemplene, denne gang presentert i lag med en rekke høyttalere forsterkeren har spilt godt i lag med. Vi begynner med Spendor, for når Audio Note P2 SE Signature driver Spendor A4, er på sett og vis sirkelen sluttet; den spiller kontant, magisk og med stor tilstedeværelse. Oppløsningen er forbilledlig, med et fyldig og kontant uttrykk. Frekvensresponsen virker jevnest og kontrollert også under 40 Hz; dette er hørbart så lavt ned at det er ufattelig! Denne typen lettstyrt høyttaler finner fram Audio Note’s flotteste egenskaper, gjengivelsen viser med all mulig tydelighet, forsterkeren har full kontroll, og nyter tydelig av samarbeidet. Dessuten spiller det vakkert også på lavt volum, det er ikke overdriv å hevde at P2/A4 er en match made in heaven! Styrkene i en fasekorrekt høyttaler understrekes med en forsterker som Audio Note P2 SE Signature, så Roger Waters’ “Amused to death” og låta “Three wishes” fyller lytterommet med enorm størrelse. En helt sykt perfekt plasseringsevne, høyt, pinpointed, tydelig, lettlest. Basspulsene er kraftfulle og rolige, som fra helvetes forgård, det er ekstra tydelig og velorganisert, man oppfatter plutselig at det finnes en lagdeling i “bølgene” som strømmer på oss. Noe av det samme oppleves med Hans Zimmer og hans filmmusikk fra  “Dark Knight”, et enormt drama, det er som om mørkets dypeste krefter åpenbarer seg i lytterommet. Det er helt magisk, nydelige klanger og sterk intensitet, ja, det er helt oppslukende. Samtidig serveres det med overraskende stor dynamisk kontrast, det er deilig og litt skremmende, på et vis. P2 SE Signature får Spendor A4 til å framstå som kjempehøyttalere, ganske enkelt.

Tune marvel horn

Så over på Tune Marvel, en fullblods hornhøyttaler, som også elskerAudio Note så høyt at den bare ikke klarer å skjule det. Den kastet seg ut i musikk og dans med en spilleglede som går langt, langt utenpå hver eneste såkalt dynamiske høyttaler du kan oppdrive. Lynrask, eksplosiv, leken, veloppløst, dynamisk som et helvete! Det som gjør seg aller best med denne kombinasjonen er selvsagt lyden av en utemmet blåserekke. Å høre Gordon Goodwind’s Big Phat Band er en rent ut sagt himmelstormende opplevelse, det er et sånt trøkk og en sånn villskap her, at du bare sitter og gaper i lytteposisjon. Særlig du kan gjøre noe sånt med noe annet enn horn! Dette tempoet og denne ekstreme anslagskraften i mellomtonen fordrer en tilsvarende hurtig og presis forsterker, og de elektriske egenskapene i en sånn type høyttaler, ber om en single ended rørforsterker, ganske enkelt. Dermed finner Audio Note og Tune hverandre i en helt magisk forbindelse, som virkelig setter i gang både fot og hjerte. Er ikke dette morsom hifi, er det ingenting som er det!

Nesten like morsom, og klart mer balansert er Klipsch RF-7 Mk3; og av alle forsterkerne jeg forsøkte på disse høyttalerne likte jeg aller best den moderate Audio Note forsterkeren. Det spilte både eksplosivt, nært og levende. Roffe Wikstrøms “Bedda med rena lakan” var svært opplysende, dette med emosjonsformidling er virkelig AN’s store styrke. Denne låta er som en rapport fra selve livet, et ekteskap i hardt vær, men der respekt og kjærlighet vil bære dem gjennom. En råsterk musikkformidling, aldeles bergtagende. Dette understrekes også på en helt annen type høyttaler, da i form av Monopulse’s svært så prisverdige høyttalere, Model A. Molly Johnson og hennes tolkning av Billie Holidays intense sang “Don’t explain”, ble en rå demonstrasjon av emosjonell formidlingsevne. Molly Johnson gir oss med sin evne til å formidle teksten med en uslåelig overbevisning. For å kunne levere en slik intensitet, må høyttaler og forsterker dele egenskaper der klarhet, presisjon og en eller annen form av ren “magi” utgjør essensen. Og er det noe Audio Note har i sitt DNA, så er det altså en helt uovertruffen evne til å gripe lytteren med sin sitrende nerve. Om ikke det er ren og skjær “magi”, så vet ikke jeg.

Audio Note AN-E

I lag med Martin Logan 60XT viser P2 SE Signature at den ogaå har overbevisende sider av råskap og muskler, hvor utrolig det enn kan høres. Deep Purple og låta «Vincent Price» var gedigen overraskelse, ettersom AN’s puslete 18 Watt satte hele lytterommet i bevegelse, kombinert med en herlig mellomtone og topp, luftig og elegant, fin klang fra så vel gitar som stemme. Og med begrepet “klang” er vi inne på enda en av Audio Note’s store styrker. For å virkelig få dette fram anbefales enkle, høykvalitets toveis høyttalere som Audio Note’s egne, eller Doxa’s strålende 8.2 Signature. Klassisk musikk briljerer med et sånt oppsett, en ting er størrelse og kraft, men dette med plass og forfinet instrumentklang kommer også i fokus av Claude Debussy’s “Holiday Morning”. I lag med nevnte høyttalere, er det smått utrolig hvor storslagent, elegant og vakkert dette faktisk blir.

P1040378

Ja, da krever det vel ikke mye fantasi for å forstå at jeg anser Audio Note P2 SE Signature for å være et underverk av en effektforsterker. Men jeg må allikevel understreke et par ting enda tydeligere, for selvsagt har denne forsterkeren grenser. Den har ikke mer enn rundt regnet 18 Watt på utgangene, og dette setter tydelige grenser for hvilke høyttalere den trives med. Gi den rett høyttaler, og den høres ut som en 250-Watter, men glem ikke at dette i grunn bare er en dyktig utført “bløff”. Videre hører P2 til langt nede i AN’s hierarki, så Audio Note-lyden har selvsagt ikke slått ut i full blomst såpass lavt nede på stigen. Men med disse klare grensene i minnet, er det lite annet som minner om begrensninger på denne forsterkeren. Jeg anbefaler å bytte ut volumpotmeter med en god step-attenuator eller faste motstander, samt leke litt med rør, for å finne de endelige grenser, og deretter har jeg kun en anbefaling: Nyt musikken, nyt livet. Audio Note P2 SE Signature hjelper deg med dette på eksellent vis!

Audio Note P2 SE Signature, 2 x 18 Watt Single Ended rør effektforsterker, GBP 4620,- (Ca 50 000 NOK)

Importør: Audiocompaniet, Oslo

 

English translation (note: My native language is Norwegian, plus I have used Google translate to speed up the process of translating. If you find some hopeless passages, don’t hesitate to contact me… 🙂 ):

Glowing love

During my well over 25 years as a hi-fi writer, I’ve never spent more time with a product than I have with this one. We’re looking at more than 6 wonderful years since Audio Note P2 SE Signature moved into Casa Rognlien!

The reader will need some background information to put the statements into a slightly broader perspective, because using low power tube amplifiers is not necessarily everyone’s cup of tea. In addition, Audio Note itself is a theme well suited for deeper studies, delivering some of the more exotic, and at least the more expensive products we can find on the market. Totally British, but with Danish origin, since Audio Note is the brainchild of King Peter “The Great” Qvortrup, while technical design is in the genius hands of Andy Grove and his team. One thing is that they have produced quite a few incredibly expensive, heavy and large products, but fortunately, you can also find several almost payable products further down the range. I’ll return to Audio Note’s focus and dedication in upcoming articles on this blog, so I’ll leave it for now, and focus on power amplifier P2 SE Signature.

Typically for AN’ product range, the P2 is available in three versions, this way of thinking leads to a huge number of products, easy to get lost in. The basic edition is a 2 x 20 Watt push-pull amplifier with 6L6 output valve driven by ECC 83, the only thing that makes it a bit special is that it has a volume control on the input, for preamp output matching. I dislike this solution, again a typical Audio Note feature. On my amp, the pot meter failed during the first year of operation, so it was replaced with high quality metal film resistors. This gave a clear boost in precision and clarity, so in short I just don’t see the point of this solution. Next in the range comes the P2 SE, which is basically a quite different amplifier than the basic model, and, as the name suggests, this is a Single Ended construction, now with a slightly changed valve combination and better component quality. The power is slightly lower, but given an easy speaker load, it sounds the opposite. Then enter the Signature version; today’s test object, introducing a couple of very important steps further up the ladder. Even better component quality, and last but not least, AN’s own I-HiB output transformers. These transformers make wanders, and, they contribute strongly to the Signature amplifier playing far beyond its league. The amplifier delivers approx. 18 Watts pr. channel, and weighs in with a hefty 20 kilos. It does not look expensive, but the way it plays! Very expensive, I’d say.

As I am in the fortunate position that my home is like a transit station for good hifi, and I am steadily offered to test a lot of great products, Audio Note P2 SE has been matched with lots of both cheap and expensive equipment, so I can say without any doubt that I know this amplifier in and out. I know its strengths (there are many) and weaknesses (there are few), and limitations. It has driven both light and heavy loads, and it has been powered by all sorts of preamp solutions, from Audio Note’s own M6 right down to cheap DAC volume controls, and it hasn’t disappointed me once. Not one single time. It has played circles around the vast majority of the amplifiers all these years, and just that is no small achievement, just to be clear. OK, some of the amplifiers had significantly more power on the tap, this made them more flexible, of course. But given simple speaker load of high quality, Audio Note P2 SE Signature has delivered musical experiences that just dries the floor with most of the competitors. And here we have to start discussing the term “musical experiences”.

Audio Note delivers magic to my ears, right from the entry models in the Level Zero range all the way up into the stratosphere (Level six), note that both magic, control and sound structure just get better and better the farther up the ladder you go. Luckily then, there are some models that seem to take the shortcut and deliver above their level, as long as we let them work within their comfort zone. Previous version of OTO SE. The small AX Two speakers. Meishu. And today’s product P2 SE Signature. And probably some others I haven’t heard. This means that they manage to send the listener to the place and the hour when the recording was recorded. As a time machine, they move the consciousness and presence into the listening room, draw the listener into the music, surround the listener with a different time and place, spread pleasure, joy and expand human awareness. Like a drug, like psychedelia. And it is without side effects, financial aspects aside. And this is the kind of magic I want to describe in this review of Audio Note P2 SE Signature.

OK, so the Spec RSA F33EX was paying a visit a couple of years ago, dragging in a price tag close to 20,000 Pound Sterling, and it could actually do much of the the same as today’s test item. While its little sister, the Spec M3EX, which I today own, comes with half the price, but not the same magic. AN P2 SE Signature plays with more intensity, air, life, and presence than my beautiful Spec amplifier. Note though, that the Spec is an integrated amplifier built with Japanese, perpetual quality, but still.

So where are the savings on the Audio Note P2 SE Signature? The answer to that is pretty simple: power supply. It is simple and functional, but nothing more than that. No valve rectification or smoothing, this is a relatively basic Audio Note solution. Then there are the valves, of course, 6L6 and 5881 are rather standard, moderately large valves, moderate price, moderate power. Along the way I have tried a little “tube-rolling”; today a complete Tung-Sol package sits in the amplifier, this is a sensible and good choice. In this price bracket I’m a bit skeptical to heftily priced NOS valves, I must admit, although it’s slightly better in most aspects than today’s shelf goods.

The limitations I have mentioned above are, of course, completely in order, after all there must be some kind of payback  when multiplying the price climbing up the Audio Note hierarchy. Up to P4 and Jinro and Ongaku. The God of tube amplifiers. Ongaku means music. There you have reached the target. But truth is that even the P2 has captured some of the Ongaku’s soul, less refined, yes, but it is there, and pops up in short, magical moments. And just those moments enrich life, giving moments of faith, hope, and glowing love. It is well worth mentioning here that I have both owned and tested a lot of different Audio Note equipment over the years, as well as visited the factory and owner on several occasions. And yes, in my world Audio Note delivers the very best of musical communication, they are my personal favorites. Then we have the subjective criteria out in the open.

So let’s talk about the music, then. The whole idea, really. I mostly use the APL DAC as volume control, but in the household there is also a very nice Trafomatic Reference One preamplifier, which is approximately on par with the Audio Note M3, and, as such is well suited to the level of P2, if we need it a clean line of valve-gear. In addition, as mentioned, I have used a wide range of equipment in combination with P2 SE Signature through the years. and P2 has proven to be very adaptable, and easy to match with more partneres than expected. The speakers have stretched far and wide, from small cheap shelf speakers, through high-end standmount speakers, small, well-sounding floorstanders, such as Spendor and Kudos, via Doxa 8.2 up to Marten and a couple of huge Aurum Vulkan. And then some. The P2 amplifier sometimes admits meeting a bit too heavy loads, softening the bass somewhat, but it hasn’t collapsed in any way yet. Well, this may have something to do with my aging; I do not use Klipsch with petal to the metal anymore, it’s less heavy and more jazz these days. I search more for the soul of the music, than continuously hunting for rage and desperation. I guess I don’t hear that well anymore, either (no thanks to Klipsch!), but I still greatly appreciate ability for conveying of emotions, whether it is despair, rage, melancholy or joy of life. So the products I use, of course, reflect these criteria. And this is just the field where Audio Note excels. They are masters of changing moods. From the nice, caring nanny one second to “Eddie the Head”  the next. Exactly that ability is what everyone is really looking for, isn’t it? The possibility of reproducing what is actually on the recording, instead of reproducing what the HIFI designer thinks should have been there.
Over to the music examples, this time presented in conjunction with a variety of speakers the amplifier has played well with. We start with Spendor, because when the Audio Note P2 SE Signature drives Spendor A4, everything falls neatly into place. It plays with great control and speed, with a magic presence. Great resolution, with a rich and full sound and a hard hitting expression. The frequency response works smoothly and sounds well controlled even way below 40 Hz; actually, this feeling of sheer power is baffling! This type of easy speaker load unveils Audio Note’s finest features, the reproduction shows with all clarity that the amplifier totally controls the speaker, obviously enjoying the collaboration. It plays beautifully also at low volumes; claiming that P2 / A4 is a match made in heaven is no exaggeration! The strengths of a phase-correct speaker are emphasized by an amplifier such as Audio Note P2 SE Signature; clearly audible when Roger Waters’ “Amused to death” fills the listening room with its enormous size. An absolutely perfect soundscape, high, pinpointed, clear. The bass pulses are powerful and calm, as flowing from the underground, totally clear and well organized, suddenly I realize there are layers in the “waves” flowing towards us. Much of the same is experienced with Hans Zimmer and his movie music from “Dark Knight”, huge drama, it is as if the force of darkness reveal themselves in the listening room. It is absolutely magical, beautiful and intense, completely immersive. At the same time, it is served with surprisingly large dynamic contrast, it is delicious and a little scary, in a way. P2 SE Signature quite simply makes giants of the small Spendor A4, and I just love it!

So over to something completely different, in shape of Tune Marvel, a thoroughbred horn speaker, who also loves Audio Note so much that it just can’t hide it. It threw itself into music and dance with a playfulness and joy that goes far, far beyond every so-called dynamic speaker you can think of. Quick as lightning, explosive, playful, resolved, dynamic like hell! The best thing about this combination is, of course, the sound of a horn ensemble. Hearing Gordon Goodwind’s Big Phat Band is a truly heavenly experience, there is such a slam and pure savageness here, that you just shake your head in disbelief. If you think you can do anything like this without horns, good luck. This pace and sensation of impact power, of course requires a similarly fast and precise amplifier. The electrical characteristics of such a loudspeaker calls for a single ended tube amplifier, quite simply. Thus, Audio Note and Tune find each other in a completely magical connection, which really shuffles both feet and heart. Is this hifi isn’t joyful, there is no such thing!

Still quite as funny and clearly more balanced is Klipsch RF-7 Mk3. Of all the amplifiers I tried on these speakers, I rather surprisingly liked the moderate Audio Note amplifier best. It played explosively, with presence and life. Roffe Wikstrøm’s “Bedda med rena lakan” was very enlightening, conveying emotions through space and time is really AN’s greatest strength. This song is like a report from the life itself, a marriage in heavy weather, but where respect and love will carry them through. A strong musical dissemination, absolutely captivating. This aspect is also emphasized using a completely different type of speaker, namely Monopulse’s keenly priced speakers, the Model A. Molly Johnson and her interpretation of Billie Holidays intense song “Don’t explain,” became a raw demonstration of emotional presence. Molly Johnson is totally convincing in her interpretation of this song, and, to deliver such intensity, the speaker and amplifier must share the characteristics of clarity, precision and some form of pure “magic”. And again, Audio Note has just that in the DNA, an unsurpassed ability to grasp the listener with the quivering nerve of emotions.

On the Martin Logan 60XT, P2 SE Signature shows that it also has surprisingly convincing  muscles, how incredible this may seem. Deep Purple’s “Vincent Price” was a real surprise, as AN tiny 18 Watts moved the entire listening room, combined with a delightful mid-range and top, airy and elegant, with natural timbres from both guitar and voice. And with the term “timbre” we meet yet another of Audio Note’s great strengths. To fully experience this, simple, high quality two-way speakers are recommended, as Audio Note’s own, or Doxa’s brilliant 8.2 Signature, for example. Classical music sparkles with such a set-up, one thing is the size and power, but also space and refined instrument timbres comes into focus in Claude Debussy’s “Holiday Morning”. Teaming up with the aforementioned speakers, it just amazing how grand, elegant and beautiful this actually becomes.

Well, you don’t need to be Sherlock Holmes to suss out that I consider the Audio Note P2 SE Signature a sheer miracle of a power amplifier. But I still have to emphasize a few things even clearer, ’cause this amplifier has boundaries. There will never be more than around 18 watts on the outputs, and this obviously limits speaker choice. Pair it with the right speaker, and it sounds like a 250-watt powerhouse, but don’t ever forget that this is just a skillful “bluff”. Furthermore, P2 belongs somewhere near the bottom of AN’s hierarchy, so the Audio Note sound is obviously not fully blooming this low down on the ladder. But with these clear boundaries in mind, little else points to limitations of this amplifier. I recommend replacing the volume potentiometer with a good step-attenuator or fixed resistor, as well as playing around a little with valves, to find the final limits. After that I have only one recommendation: Enjoy the music, enjoy life. Audio Note P2 SE Signature will show you the glow of love to music!

Audio Note P2 SE Signature tube power amplifier, 2 x 18 Watt Single Ended.

Price GBP 4620,-